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摆脱反体制组织袭击的安海尔一行人,最后总算是抵达了工业都市。他们比预定时间慢了好几个小时才到达。尽管没有夸张到拖至隔天才抵达,但如今也并非适合参观市镇的时间。工业都市才建设到一半,路上顶多也只能确认到如同萤火一般稀稀落落的少数路灯而已。整座市镇为黑暗所掌控,别说要参观,连外出散步闲逛都办不到。

   由于对整体样貌一无所知,导致安海尔对工业都市几乎毫无任何印象可言。若是在白天抵达的话,或许还说得出一、两句感想,可是目前只有一股「能活着到达这里真好」的安心感萦绕于安海尔心中,对市镇容貌及工厂设备的兴趣早已完全抛诸脑后。或许是在马车加速狂奔的这段期间,已将干劲之类的念头全数弃置于路旁也说不定。
   总而言之,目前安海尔最需要的是一张能够让人放心倒头大睡的床铺,因为他已经疲惫不堪到只要有床可躺,就不再需要其他任何东西。实际上,一行人抵达工业都市之后,首先前往的地方就是住宿设施。
   话虽如此,在他脑海中还是留下了一个相当强烈的印象。
   那就是声音,更正确的说法是水声。那既非下雨声,也不是河川的潺潺流动声。可能是附近有一座瀑布吧,滚滚大水轰然滑落的影像清晰地浮现于眼前。
   这阵水声大到连在室内都能听得一清二楚,可以确定水量必然相当充沛,很有可能是滋润希干希纳区的其中一道水源。虽然一想到这便觉感慨万千,但可惜对现在的安海尔而言,只觉得这顶多就像是一首诱人入睡的安眠曲罢了。
   住宿设施一楼是兼具餐厅机能的休息室,这个能够容纳近百人的室内空间人声鼎沸,热闹非常。其中大半人士跟安海尔一样是工匠。他们都跟自己的朋友凑在一块儿,畅所欲言地谈论着许多不同话题。
   工业都市内盖有好几栋相同的住宿设施,而安海尔等人所留宿的建筑物则是专为参观访客准备的设施。由于是预设来访者只会安排一星期左右的短暂停留行程所建设而成,因此设备极其简单朴素。室内装潢也相当单调,就只有摆放一张床铺供人使用。
   而问题大概在于明明是餐厅,却找不到半个负责调理餐点的人物吧。现场只见好几箱罐头取代餐点堆放在一旁。
   「一大早就吃罐头食品,这像话吗?」
   安海尔边看着排列在餐桌上的罐头,边叹了口大气。
   (虽不期待能吃到什么名产料理,可是这未免也……)
   尽管没有要求能品尝到豪华餐点的意思,但他很希望起码可以吃几道温热菜肴。加上昨天又一直吐个不停,根本就没吃多少东西下肚,因此这念头自是格外强烈。
   「我是觉得既然都可以免费享用这些罐头,也就没什么好挑剔就是了。」
   柯莉娜劝了安海尔几句,随即拿起开罐器,淡定地打开罐头。
   (内容物分别是肉、豆子、鱼肉,以及水果干吗……)
   撇开罐头食品这点不提的话,种类其实还满丰富的。这些大概是防范未然的备用储粮吧。
   (食用期限似乎有点可疑就是了……)
   内容物并未发出异臭,因此应该是不致于害人吃坏肚子才对,然而味道方面似乎也只能睁一只眼闭一只眼了。
   「你有吃过野战口粮吗?若跟那玩意儿比起来,罐头可算是山珍海味喔?」
   索鲁姆用匕首撬开罐头盖,以刀尖刺起干瘪肉块。
   「野战口粮是为了让士兵在马背上也能食用而制作出来的玩意儿,不仅毫无滋味可言,而且还硬得像石头一样。」
   「罐头只要再下点工夫,就能变得十分美味唷。」
   在开口抱怨野战口粮的索鲁姆身旁,只见塞诺冯正忙着用他那堆小瓶罐进行某种作业。
   「你在干嘛?」
   「烹饪吧。」
   塞诺冯不以为然地作出回应,随即开始在小碟子上调合药剂。
   「应该不会引发爆炸吧?」
   「你以为我会捅出那么可笑的篓子吗?」
   塞诺冯打开小瓶封盖,将瓶中液体洒到装在碟子里头的粉末上面。只见那堆粉末宛如被施了魔法似地,开始窜出一团蓝白色火焰。
   「这是固体燃料的替代品啦。各位也来用用看如何?」
   塞诺冯面露得意的笑容,接着运用自己生的火开始烤肉。
   「我心领了。」
   安海尔虽想吃温热菜肴,但他说什么也提不起劲来运用这团火。倘若药品里含有剧毒物质的话,那可不是只闹腹痛就能了事的啊。
   「这是用来制作信号弹的药品啦。只要更换药剂配方,就能变成『红星』、『绿星』及『黄星』。不过会发出光芒的就只有『白星』,除此以外,都是类似烽火的玩意儿啰。」
   「说到『白星』,昨天那帮家伙结果怎么样了呢?」
   安海尔将带有淡淡咸味的水煮豆丢进嘴里,随即对索鲁姆抛出这个话题。
   「他们已经交给宪兵团处理了。那群人应是反体制组织的成员无误。」
   「但真想不到我们居然会遭到袭击呢……这么做对他们究竟有什么好处?」
   「不是为了掌握工业都市的位置,就是为了绑架专业工匠吧?」
   索鲁姆苦笑一番,接着继续说道:
   「总之不管怎样,只要有士兵驻守在此,工业都市就绝不可能落入敌人手中。」
   「真是自信满满呢。」
   「那当然。」
   「附带一提,据传反体制组织的成员,好像多半都是当地居民喔。」
   塞诺冯插嘴加入对话。
   「这个国家有好几座甚至没能被标注在地图上的没落村庄。对他们而言,这八成也算是所谓的奢侈品吧?」
   塞诺冯边说边指着罐头。
   「我们真的是身在福中呢。」
   「特别是希干希纳区在税制方面又获得政府优待,他们大概会为此感到很不公平吧。」
   居民组成反体制组织的理由八成没那么单纯,但飢饿确实会导致身心皆贫。这些日积月累的不满情绪,或许就是反体制组织的庐山真面目也说不定。
   「他们的处置就交给宪兵团去发落——不过你还满清楚的嘛?感觉你跟他们之间,似乎存在着某种不可告人的共通点呢。」
   安海尔瞥了塞诺冯一眼。
   「请别把莫须有的罪名栽赃到我头上好不好?」
   「难讲喔。只要交给宪兵团关照个两、三天,应该就会把有的没有的事全盘招供出来了
   吧?」
   「我干嘛要把没发生过的事情说出来啊!」
   塞诺冯勃然大怒。
   工业都市大幅超越了安海尔的想像。他原本以为顶多就像座村庄一样,没想到工业都市的面积跟希干希纳区不相上下,而且据说将来估计会有五万人口。市内除了工匠及其家人居住的住宅区之外,另外也准备了维持他们日常生活所需的商业设施及繁华闹区,工厂设备的充实程度自是不在话下。尽管机能肯定会凌驾于希干希纳区之上,然而过半的设施目前还在施工中。
   工房大概得再过一段时间,才有办法将据点转移至此吧。
   「话又说回来,这景色还真是壮观呢。」
   安海尔放眼眺望位在北边的大瀑布,以及耸立于瀑布背后的山脉。
   瀑布宽五百公尺、落差高度多达一百公尺,水量也相当丰富。其流势有如洪水一般,虽非人力所能控制,但瀑布所创造出来的水力是工业都市的命脉。会决定在这个地点打造都市,也是预想水力能带来的功效所致。
   工业都市引人注目的并非只有这座大瀑布而已。另外还有一座堪称是陆上标志的巨大建筑物矗立于市中心地带。
   「那就是制铁厂吗?简直夸张到不行啊……」
   作为制铁厂标志的高炉高度将近五十公尺之谱,可以肯定它必会成为这座都市的象征性建筑物。瀑布创造出来的能量有一大半是被这座高炉消耗掉,另外再运用瀑布流下的水来进行设备及铸铁冷却作业吧。虽然工房也有办法铸造矿石、提炼铸铁出来,不过跟工业都市的规模完全无法相比。
   「大小果然不一样呢。」
   柯莉娜睁大双眼,抬头仰望这座巨大高炉。
   「差不多有我们工房的十倍大吧。」
   「所以生产量也多出了十倍对不对?」
   「在制作大炮时若能使用这座高炉的话,应该就可以更轻松地如期交货了吧。」
   如果使用工业都市的高炉,大概就能毫不费力地应付数量庞大的订单吧。除了再也感受不到工作压力之外,应该也更有办法集中精神进行作业才对。
   (统一作业的好处似乎颇大啊。)
   往后可能也不必再感叹自己非但缺东缺西,就连时间也不够用了吧。
   「开炉程序似乎已经结束了呢,石炭全都烧得红通通了。」
   透过窥视窗观察炉底,只见变成红铜色的燃料不断释放出庞大热能。
   「那不是石炭,是焦炭啦。」
   「焦炭?」
   「就是石炭经闷烧而提升纯度的成品。由于热值够高,因此是铸造作业不可或缺的燃料。」
   「工房使用的是石炭就是了。」
   安海尔面露苦笑。
   「如何,有可能联想出什么好点子吗?」
   索鲁姆出声询问。
   「高炉的性能没话讲,而只要运用转炉的话,我想应该也能精炼出新式合金才对。」
   但这能否跟兵器的点子连接起来,那就另当别论了。
   「话又说回来,工业都市这边有一项比黑金竹更加有趣的素材对不对?」
   「你是指冰爆石吗?」
   「冰……什么?」
   「冰爆石啦。工房长什么都没告诉你吗?」
   「他什么也没说啊。」
   安海尔边叹气边耸耸双肩。
   「既然叫作石头,难道是稀有金属之类的玩意儿吗?」
   「……看样子你对此事真的是一无所知呢。」
   「他可能是嫌说明太过麻烦吧。」
   尽管无从得知卡斯帕尔内心的想法究竟为何,但他或许正在想像安海尔抵达现场后的惊讶神情,并暗自窃笑也说不定。
   「请问冰爆石有什么样的特性呢?」
   大概是对新素材颇感兴趣吧,只见柯莉娜双眼闪闪发亮。
   「那制铁厂的参观就到此为止,接着前往开采现场如何?」
   安海尔及柯莉娜同意索鲁姆的提案,不过塞诺冯或许有了某种想法,一脸若有所思地持续凝视着高炉。
   「我决定留在制铁厂这里。」
   「你不去看冰爆石真的没关系吗?」
   「嗯,那边就交给你负责啰。我要利用高炉进行一项小小实验。」
   八成是灵光乍现了吧,只见塞诺冯脸上浮现出淘气神情,宛如小孩子想到某种恶作剧点子似地。
   (算了,我内心大概有谱就是了。)
   会用上高炉的实验,肯定只有那回事而已。
   (真期待他能用黑金竹制作出什么玩意儿呢。)
   尽管留下来见证黑金竹在炉内脱胎换骨的瞬间也不错,但他没兴趣夺走塞诺冯的乐趣。只要能收到有关结果的报告即可。要说对黑金竹没有留恋肯定是谎言,不过安海尔的兴致早已转而投向冰爆石。
   政府之所以彻底隐瞒工业都市的存在,是因为那里是独一无二的设施。国内瀑布虽多,可是大瀑布就只存在于工业都市这边,因此一旦发生此地被敌人攻陷的事态,那么国家极有可能会遭到颠覆。
   瀑布创造出来的水力既庞大且无穷无尽,目前尚未发现其他新能源能够与之匹敌。由于工业都市将来也有预定建设造币局的计划,因此国王政府自然特别重视这个地方。相信此地未来势必也会在政治层面上扮演起极其重要的角色。
   这些作为工业都市被隐瞒起来的理由固然相当充分,但那只不过是表面的样貌罢了。
   「而我们接下来要去的地方,就是幕后真相是吧……」
   安海尔注视着耸立于眼前的这片岩壁。
   位在北端的这个场所,有种乍看之下除了瀑布以外别无看头的印象。不过此地并非被瀑布占据,反倒有座陡峭悬崖矗立于瀑布一角,而索鲁姆带他们前往的地方就是那处悬崖。只不过他想展示给两人看的东西并非岩壁,而是出现在岩壁表面的一座斗大风洞。
   柯莉娜从风洞的开口处探头窥视内部状况。
   「看起来还满宽敞的耶。这座风洞究竟通往什么地方呢?」
   「老实说还不得而知。不过由于沿途的岔路也不少,因此只要一迷路,大概就无法活着离开了吧。」
   「感觉在这里可以制造出完成度颇高的尸蜡呢。应该可以用来取代火把才对吧?」
   「我既不想变成蜡烛,也不想成为木乃伊……」
   「我们手中有文明利器可用,不用犯下亵渎亡者的大错。」
   索鲁姆举起拿在手上的灯笼,接着打开玻璃制的灯罩点燃灯芯。
   「燃料大概可以撑多久?」
   「半天左右。若只是去看看冰爆石的话,半小时就绰绰有余了。」
   「看来应该是有办法在迷路之前平安归来呢。」
   「但你或许有可能会紧咬着新素材不放,没错吧?」
   「……我先不要否定好了。」
   世上没有工匠在面对新素材时还能保持镇定。索鲁姆担心的就是这一点。
   「工房也没有参考样本,难道冰爆石真的是那么稀有的珍贵素材吗?」
   「不,多到不像话。」
   「那就算准备一个样本放着也没差吧……」
   「……你只要亲自触摸看看就知道了。」
   索鲁姆如此断言,随即手提灯笼走进风洞。
   安海尔及柯莉娜也随后跟上。
   洞窟里有如天寒地冻般冰冷。
   此地海拔原本就已经高到足以令人感受到寒意的程度,不过洞窟内却仿佛冰室一样。由于气温接近零度以下,因此若想久留的话,就绝对需要作好防寒准备。换句话说,光靠目前这身几乎形同只穿着外出便服的装备,纵使想多待一会儿也无能为力。
   由岩洞形成的路径很难走,再加上渗出的地下水结冻成冰,使地面变得相当滑溜,感觉很像路面结冻。再加上墙壁及天花板也全都被冻结,呈现出有如冰窟一般的风貌,受到灯笼火光照耀而来回反射的世界充满幻想气息。洞窟往地下延伸而去,愈深入就变得愈加宽敞。另外还有岔路,可见索鲁姆先前那段「只要迷路就无法生还」的说词应该不是谎言。
   「到啰。」
   索鲁姆停下脚步,高高举起手上的灯笼。
   「这真是壮观啊。」
   眼前所见的光景,乃是一座无比宽敞的大空洞及地底湖。尽管因为太过宽敞,导致单靠灯笼火光并无法窥见全貌,不过可以肯定的是,确实有个开阔空间存在于地底。
   「听说这里原本是一座名叫迦尔迪拉的湖泊。我只是套用某位大师的知识就是了。」
   「眼前这座湖泊就是迦尔迪拉湖吗……原来如此。」
   「不过若说这是湖水,似乎就有点……」
   柯莉娜缓步走向湖畔,弯腰蹲下并伸手触摸湖面。
   「都结冰了呢,整个硬邦邦的。」
   「虽然看起来很像湖水,但那其实并不是冰。」
   「不是冰?」
   安海尔模仿柯莉娜伸指轻触湖面。外表跟触感都与冰块一模一样。
   「是冰吧?」
   「并不是。」
   索鲁姆抽出挂在腰际的短刀,倒举刀尖刺向湖面。湖冰轻易地碎裂,索鲁姆则弯腰捡起一块跟拇指差不多大的碎片。
   「这是冰爆石。」
   「这个东西就是冰爆石?」
   安海尔目不转睛地凝视着索鲁姆拿在手上的冰爆石。
   「你该不会是把小碎石误认成冰爆石了吧?」
   实际上,对于这个东西,安海尔也只感受到如同路旁碎石般的存在感而已。
   「让你看看有趣的东西。」
   索鲁姆将灯笼摆在地上并打开灯罩,随即把冰爆石置于刀身前端再靠近灯火。只见那块冰爆石立刻冒出蓝白色火焰,开始缓缓燃烧起来。
   「这……」
   「冰块起火燃烧了耶!」
   柯莉娜不断猛眨双眼。
   「尽管对我而言有点难以理解,但这似乎是由地底泄漏出来的瓦斯冻结所成的固体。有非常大量的冰爆石沉眠于此地。」
   「也就是说,这里是一座宝山是吧?」
   「我也搞清楚没有样本可看的理由了。」
   如今回想起来,就能认同卡斯帕尔先前要他们亲眼确认的说词。因为就算当面对他们喷洒瓦斯,也只会让人摸不着头绪罢了。
   「还没开始开采吗?」
   「冰爆石直到最近才刚被发现,况且瓦斯的抽取及储存方法也尚未确立。」
   「意思是说,再来就轮到我们出面大显身手啰!」
   柯莉娜试着用她那纤细的手臂挤出一团二头肌。
   「使用瓦斯的某种兵器吗……」
   瓦斯枪、火炎放射器、炸弹等等,好几款司空见惯的兵器自安海尔脑海中飞掠而过。
   (只要威力够强,或许也不无可能就是了。)
   不过对手是连炮弹都起不了作用的怪物,枪械等兵器,大概只能发挥出近似竹枪般的效果而已吧。况且随便施加刺激而惹火巨人也没啥好处。
   (不过要惹火巨人,也是要有「巨人拥有情感」这个前提啦。)
   总之无论如何,目前确实有必要创造出前所未见的全新兵器。
   (火炎放射器搞不好行得通。)
   只要用火炎加以烧灼,或许就有办法烫烂巨人那一身刀枪不入的皮肤。
   (不,大概很难吧……)
   如果是能在转瞬间将巨人烧得尸骨无存的压倒性火力也就算了,可是若是只能造成烫伤的火力,八成很难击败巨人。总觉得开发瓦斯灯反而还比较能够造福人群。
   安海尔扁起嘴,发出苦思的沉吟声。
   「——看,果然被我说中了吧。」
   突然钻进耳朵的这道声音,悄然打断了安海尔的思绪。
   「你在说什么?」
   「我在说你是个开发狂啦。」
   「没想到您居然真的紧咬着冰爆石不放呢。」
   「身为一个开发狂,真是不好意思喔。」
   安海尔哼了一声,转眼凝视着散落一地的冰爆石碎片。
   「有什么可能的用途吗?」
   「这玩意儿跟黑金竹不一样,感觉似乎没那么容易处理。」
   「反覆尝试就能作出有趣的产物啰。」
   「希望如此啦。」
   安海尔将冰爆石放在掌上把玩。
   「怎么办?要先回去一趟再说吗?」
   「就这样吧,反正两手空空也做不了任何事啊。」
   「下次也得顺便穿上御寒服装才行。」
   柯莉娜用双臂交抱住自己的身体,整个人持续抖个不停。
   「我可以顺道带走冰爆石吗?」
   「很可惜,你带不走。」
   「这算什么?难道这里已经被高官政要独吞了吗?」
   「不是这个意思。而是一旦将那玩意儿带出去,就会造成『砰!』的一声啦。」
   索鲁姆动作夸张地拍了拍双手。
   「这玩意儿会引发爆炸吗!?」
   「只要恢复常温就会膨胀并爆炸。这就是它被称作冰爆石的缘由。」
   「想提炼瓦斯也得再费一番工夫是吧……」
   看样子冰爆石的特性,就是造成其利用价值虽高,却迟迟未能动工开采的主因。
   「总之我们先回去吧。缺少工具就无法开工啊。」
   安海尔顺手将冰爆石的碎片抛向远方。
   能自冰爆石中提炼出来的瓦斯量,似乎远比想像的还要多。由于其体积会随着气化而膨胀成两百倍,因此只要妥善运用的话,将有可能为生活带来相当剧烈的变化。只要能够准备出运送瓦斯专用的容器,大概就可以立刻派上用场吧。
   「问题在于该用什么来封存瓦斯才好。」
   安海尔边眺望冰爆石的碎片边陷入沉思。若考虑到冰爆石的膨胀率,就得连带要求容器的强度才行。虽然减少分量应该就能避免容器破裂,可是这并非有效率的方案。
   「看来有必要重新设计容器的结构啊……」
   「这件事固然也很重要,但我们还是先吃完饭再来谈吧?」
   柯莉娜打开从住宿设施那边拿来的罐头之后,随即点燃冰爆石开始帮罐头加热。
   「原来如此,那也算是冰爆石的使用方法之一吧。」
   「温热餐点可以丰富人的心灵唷。」
   「不过并没有提到也能顺便使人灵光乍现就是了。」
   安海尔面露苦笑,接着低头察看开始冒出热气的罐头。
   那是在早餐时也曾吃过的难吃水煮豆,但不可思议的是,可能因为身体冻僵的缘故,现在看起来宛如山珍海味一样。或许是袅袅窜升的水蒸气让他看见了幻影也说不定。
   「搞不好将冰爆石视作兵器是个错误的想法啊。」
   「感觉黑金竹似乎比较适合作成兵器。」
   「虽然我很期待塞诺冯会怎么处理黑金竹,不过我猜十之八九还是短刀吧。」
   「可以直接取代成为军团的配给装备啊。」
   「既轻又硬,完全无从挑剔。」
   黑金竹的性能,已在与反体制组织交战过程中获得印证。
   「我可以提出一个问题吗?」
   柯莉娜举手之后,边窥探安海尔的脸色,边战战兢兢地开口说道:
   「请问您为何选择走上工匠这条道路呢?」
   「真是个怪问题啊。」
   「因为这份工作并不轻松,再加上……」
   「薪水也很低廉,是吧?」
   安海尔抢先一步面露苦笑说道。
   「你若打算争取调高薪水的话,我倒是很乐意掺一脚喔?」
   「啊,没有啦,我不是那个意思。但假使可以调薪的话,我会很高兴就是了。」
   柯莉娜坦率地承认内心想法。
   「我会成为工匠,是因为小时候曾经许下了一个约定。」
   「约定……吗?」
   「也就是跟索鲁姆及玛莉亚所许下的约定。」
   自从懂事以来,安海尔便是一名无依无靠的孤儿。他不晓得自己的父母亲是谁。既不知父母亲叫什么名字,也不知他们是生是死,而他对父母亲的亲戚朋友也同样一无所知。帮安海尔取名的人是孤儿院院长。看在旁人眼中,或许会觉得安海尔处境十分不幸,但由于懂事时就已经置身这种环境,因此他并不觉得自己特别孤独。到了年纪较大的现阶段,可以深入思考有关父母亲之事的机会反而变得愈来愈多。只不过他连双亲长什么模样都不晓得,所以他并不打算着手调查父母亲的下落。纵使他们都还活在人世,对安海尔而言,也只是两名有血缘关系的陌生人,见了面也只会徒增尴尬罢了。换言之,他认为养育之恩重于生育之恩。
   安海尔能够不走偏道路、身心健全地长大成人,全拜有个对孤儿而言算是相当良好的成长环境所赐。食衣住都不致匮乏,甚至还有抚养人取代了父母的角色,应可说是十分幸运才对。其中又以长年同寝共食的伙伴们的存在最是举足轻重,他跟年纪相仿的索鲁姆与玛莉亚关系就如同兄弟姊妹一样亲近。各自的角色也很明确,身体结实的索鲁姆是个有如兄长般的存在,个性稳健可靠的玛莉亚是姐姐,而安海尔则是令人伤透脑筋的小老弟。
   「小时候索鲁姆曾经说过一句话。他说:『你觉得墙外会是什么模样呢?』」
   「可见索鲁姆先生从小就对调查军团产生兴趣了呢。」
   「与其说是兴趣,倒不如说比较像是手段吧。因为那是目前唯一能够前往墙外一探究竟的方法啊。」
   「调查军团是个可以主动找机会设法加入的单位吗?」
   「天晓得,但应该没那么简单才对。」
   「他的意志力真是坚强呢。」
   「实力也相当了得就是了。」
   安海尔不禁面露苦笑。
   「自从他说要加入调查军团之后,事情就变得一发不可收拾了。玛莉亚可是卯起来反对耶。」
   「这还用说吗?毕竟丢掉性命的可能性很高嘛。」
   「玛莉亚虽然费了不少心力试图说服他,可是索鲁姆个性也很顽固,坚持不肯让步。因此我才决定要设法帮索鲁姆实现他的梦想。」
   「这样岂不是会惹得玛莉亚火冒三丈吗……」
   「她当然气炸了。但就算她再怎么生气,结果还不是无法改变索鲁姆的心意吗?既然如此,那只要设法让索鲁姆能够平安归来就好。」
   「原来您就是因此才决定成为工匠啊。」
   柯莉娜心领神会似地拍了拍手。
   「只要有办法击败巨人,参与远征的生还率也会跟着上升啊。」
   「另外也能连带消除掉玛莉亚的担忧因素呢。」
   「这就是所谓的一石二鸟。」
   「那玛莉亚小姐会加入驻扎军团,就是为了守护索鲁姆先生的回归之地啰?」
   「差不多算是吧。」
   安海尔以点头回应了柯莉娜的询问。
   「那样的感觉真是不错耶。」
   「这先撇开不谈,还是回归正题吧。」
   安海尔觉得谈论往事有点难为情,迅速地设法转换话题。
   「尽管这是我见过之后才浮现的想法,冰爆石看似有形体,但实际上是无形物质呢。」
   柯莉娜指着释放出蓝白色火焰,燃烧相当旺盛的冰爆石说道。
   「作为燃料的表现相当优异,却无法当成兵器运用吗……」
   「不过可以变成动力来源唷。」
   「例如暖炉之类的吗?」
   「如果有的话,或许会让人感到很开心唷。」
   柯莉娜笑咪咪地接着说道。
   「就如同工业都市利用水力进行作业一样,我总觉得瓦斯应该也能成为推动某种装置的动力。」
   「问题在于『某种装置』究竟是指什么样的装置啊。」
   安海尔面露苦笑。
   「例如啊,假设有一项能让人类与巨人相抗衡的装置,我们可以利用冰爆石作为启动那项装置的燃料等等。」
   「让人类能与巨人相抗衡的装置?」
   「就只是个假设性的话题而已啦。」
   「好,那就来假设。你认为人类该怎么做,才有办法与巨人相抗衡呢?」
   「呃?请问巨人长什么模样呢!?」
   「只要联想人类巨大化之后的样子就行了吧?」
   柯莉娜「嗯——」地沉吟了一番。
   「尽管纯属想像,但我猜巨人身高大概有五、六公尺高吧。」
   「您并未亲眼目击对吧?」
   「纵使无法确认其真实相貌,我也有听见脚步声啊。」
   安海尔在前几天的军团凯旋归来时,听到了那阵声响。
   (可以确定他们的身形一定极其庞大。)
   另外,地面微微鸣动的现象,亦可印证他的推测。
   「也就是说单纯以外表而言,人类跟巨人之间的差异在于体型大小……」
   柯莉娜边皱起眉头,边自言自语地嘀咕个不停。她大概是透过说话的方式在整理思绪吧。
   「战斗时若能居高临下的话,感觉会比较占优势对吧?」
   「这是满常见的说法啊。」
   「同样的道理,搞不好也能套用在巨人身上喔。」
   「你的意思是说,巨人就如同从高处发动攻击一样吗?」
   「人类似乎比较吃亏啊。」
   看在巨人眼中,或许会觉得人类只不过像是在脚边绕圈玩耍的小狗一样罢了。
   「意思是说,只要有能够补足这个弱点的装置,人类也就有办法对抗巨人是吧?」
   「嗯。」
   「总觉得已经看见接下来的目标了呢。」
   「简而言之,只要作出某种装置,能够改善不利的状况就行了吧。」
   「光用嘴说当然很简单就是了。」
   「这点肯定不成问题啦。」
   大概是胸有成竹吧,只见柯莉娜轻轻拍了拍自己的胸口。
   「你似乎满有自信的呢。」
   「反正负责想点子的人又不是我。」
   「别讲出那种像工房长老爹的台词好不好……」
   安海尔边苦笑边抓了抓头发。
   「我有稍微帮上点忙了吗?」
   「嗯,就各种层面而言,你还真是才华洋溢呢。」
   「我就把这句话当成夸奖收下啰。」
   柯莉娜心满意足地露出微笑神情。
   当天晚上。
   安海尔与塞诺冯在吃晚餐时互相报告今天的成果。
   「——有关冰爆石的情报差不多就这样。」
   安海尔说明完冰爆石的利用法及可能性之后,便拿出携带式瓦斯炉放到桌面上。「然后呢,这个瓦斯炉是我顺手试作的成品。不过原本是柯莉娜的点子就是了。」
   「这个则是燃料。」
   柯莉娜取出一只罐子,将它跟瓦斯炉组合起来。
   「洞窟内不是很冰冷吗?若能在寒冷的地方享用温热食物,肯定十分美味。」
   安海尔边说边动手点燃瓦斯炉。
   「燃料就是冰爆石啦。这只不过是把冰爆石装进空罐内,再将罐口焊接起来而已。」
   「若想大量运送,就需要准备专用容器才行。」
   「看来我的药剂终于也快要无用武之地了呢。」
   塞诺冯边抚摸下巴胡须边发出沉吟声。
   「你那堆药剂本来就派不上用场好吗……」
   安海尔叹了口大气,便将罐头摆到瓦斯炉上头。
   「话又说回来,你那边怎么样?」
   索鲁姆一提问,塞诺冯随即拿出一支铁锤摆到桌上。
   「想要针对自黑金竹提炼出来的金属进行加工,就得动用到有一定水准的工具才行。要我一下子就做出兵器,实在太困难了。」
   「原来如此,所以你才变出这支铁锤吗?」
   这只是一支外表没什么特征的铁锤,不过却十分轻盈。重量轻到连女性也能轻松运用自如的地步。
   (不愧是黑金竹啊。)
   虽不知使用起来的感觉如何,但恐怕连硬度也相当惊人吧。
   「只要用这把铁锤敲打锻造黑金竹提炼而成的金属,应该就能作出非常强悍的兵器才对。」
   「那你就再加把劲用心钻研吧。」
   考虑到黑金竹的硬度,就不难想像那会是一项多么困难的作业。
   「啊,对了对了,除了铁锤以外,我还另外制造出这个东西。」
   塞诺冯取出一个有如小鱼白骨化的物体。
   「那是垃圾吗?」
   「哎呀,这可真是个出乎意料之外的感想啊。」
   「要不然是什么东西?」
   「你看不出来吗?」
   塞诺冯洋洋得意地露出笑容。
   「这是黑金竹的叶子啦。」
   「黑金竹的叶子!?」
   仔细端详一番,便可看出那并非白骨化的小鱼,而是叶脉的形状。
   「叶子熔化后似乎会留下纤维。只不过温度方面必须稍作一番微调就是了。」
   「您打算制作战斗服吗?」
   柯莉娜用指尖拈起黑金竹的叶脉。
   「可惜我对裁缝一窍不通,但我会记住你这点子。」
   「今天不过才第一天,两位居然就想出这么多点子了。真不愧是工房的两大招牌。」
   尽管索鲁姆率直地感到佩服,可是接下来才是他们身为工匠的实力真正受到考验的时刻。
   「只要带点子回去交差就好……我们家的工房长老爹可不是那种滥好人啊。」
   无论性能再怎么好,一旦制作成本过高的话,实用化方案就会遭到搁置。而构造若太过复杂,则会变得不适合量产化。试作品的问世不过是个起头,再来的反覆尝试,才是工匠眼中的重头戏。
   「反正也不能空手而回,还是尽可能地努力研发好了。」
   安海尔转眼望向罐头,伸手抓起在罐内跃动的水煮豆。
   缩小与巨人之间的差距。
   这就是有助人类与巨人相抗衡的最短捷径,这就是安海尔所归纳出来的结论。
   安海尔试图实现的装置构想,是能让人类补足与巨人之间其中一项差距的装置。具体而言就是高度。即便是身强体壮的调查军团士兵,在巨人面前也跟小婴孩没啥两样。调查军团被迫在巨人脚下与他们交战,而最糟的结局就是被巨人一脚踩死。但只要装置得以实用化,士兵便能站在跟巨人同样的视线高度迎战。战术八成也会产生剧烈转变。
   尽管另外也有好几道技术跨越不了的障碍,然而只要转换出手方式,理当就有办法应变才对。例如就算要工匠利用机械重现巨人的惊人复原力,也只是强人所难,可是只要做出超越复原力的强力兵器,便能引导出相同结果。对巨人生态一无所知固然比较吃亏,不过战况应该会随着调查军团所缔造的成果而产生改变才对。
   安海尔想像出巨人的身形之后,接着便开始幻想装置的型态。
   想要开发装置,就必须克服好几个技术性难题。原因在于这是个前所未见的奇特装置,所以没有任何现成机械可供参考。零件全部都是手工打造的单一制品,不仅费时费力,而且也很难调整。总之只能卯起来不断尝试,甚至忙到根本没空睡觉。
   在这短短一星期的滞留期间,安海尔将大半时光都耗费在制作装置这件事上,直到一行人向住宿设施申请退房之后,试作品总算才宣告完成。
   「因此,经过一连串尝试所制作出来的成品,就是这台《装置》。」
   将《装置》配戴于身上的安海尔,集众人的好奇目光于一身。
   背上背着一只跟空罐子相连的丑陋储气瓶,而他所开发出来的《装置》主机,则像个腰包似地挂在腰际。
   (实在是满丢人现眼的模样啊……)
   尽管安海尔也同意这一点,但装备并非只有这两项零件而已,在左腋下方还挂着一个枪套。只不过收在枪套内的并不是手枪,而是用来启动《装置》的操作装置。操作装置外表看起来很像手枪,可是它发射的并非子弹,而是用黑金竹作成的锐利钩锚,尾端还附有一条铁丝。
   「还真是全副武装呢。」
   塞诺冯露出仿佛目击到珍禽异兽般的眼神,目不转睛地上下打量着安海尔的模样。
   安海尔多少感到有点难为情,不过要让他们见识的装置性能未必会因此而产生落差。
   「话又说回来,那台机械要如何使用呢?更重要的是,它能用来做什么?」
   索鲁姆面露诧异表情开口发问。
   「用法很简单。」
   安海尔取出收在枪套内的操作装置,将发射口对准住宿设施的二楼。
   「运用开枪要领瞄准目标,再扳动操作装置的拉柄。」
   他一扳动操作装置的拉柄,挂在腰间的《装置》立刻嗡嗡作响,钩锚自发射口飞冲而出。只见钩锚宛如猛禽类的利爪一样紧紧地刺入墙壁。
   「接下来,只要将手中紧握的拉柄扳回原位……」
   安海尔边向众人说明,边放松操作装置的拉柄。但大概是由于还不太会操作而导致分寸拿捏不准吧,只见《装置》按照要求一鼓作气喷出压缩瓦斯。机械一边发出宛如野兽蠕动喉咙的咆哮声响,一边劲势凶猛地卷动铁丝。
   (不妙!)
   当他如此判断之际,早已来不及阻止。
   摆脱了「重力」这道枷锁,安海尔整个人顿时一飞冲天。
   「呜喔!?」
   或许是由于身体猛然遭到拖拉的缘故吧,意识随着加速度的压力而大受震撼。视野虽逐渐变暗,安海尔仍霍然睁大双眼,硬是避免自己昏厥过去。
   他立刻操纵操作装置放慢铁丝回卷的速度,但还是无法轻易抵消掉卷动力道。只见安海尔仿佛飞身扑击似地狠狠撞上墙壁。
   「……总之呢,就是一台可以像这样实现垂直移动的机械。」
   尽管全身骨头都快散掉,安海尔还是佯装平静地解释有关《装置》的事情。
   「只要利用这台装置,就能移动到与巨人视线一样的高度。相信巨人也会大感意外吧。」安海尔伸长铁丝垂降回地表,接着拔出钩锚收回至操作装置。
   虽然使用方式相当粗鲁,不过《装置》仍然正常地发挥出其应有机能。假使真有课题的话,八成也会落在使用者身上吧。
   「《装置》最长可以移动多少公尺的距离呢?」
   索鲁姆似乎对《装置》颇感兴趣,立刻表现出热衷态度。
   「三十公尺。」
   「无法一鼓作气跨越高墙吗?」
   「那是今后的课题。铁丝愈长、重量就会跟着增加,要是不改用更轻盈且坚固的材质,很有可能会留下不安要素。」
   「真亏你能想出这么有趣的玩意儿呢。」
   心生佩服的索鲁姆频频点头称许。
   「也请别忘记我这把短刀。只要搭配他的发明一起使用,相信战术运用的灵活度必能获得大幅提升。」
   塞诺冯将挪用许多时间研磨而成的短刀抽离刀鞘,高高举起给众人观看。沐浴在阳光底下的银白色刀身显得闪闪发亮。
   「现在马上用我——这把刀看起来很像在诉说着这句话对吧?」
   「趁你还没用脸颊磨蹭前先收起来好不好?否则你的脸部肌肉会被削个精光喔。」
   以黑金竹制成的短刀锋利程度自然没话讲,感觉好像立刻就能投入实战加以运用。尽管对塞诺冯那张得意表情感到有点火大,但也难怪他会这么想要自吹自擂就是了。
   「这台瓦斯炉也不差喔?」
   柯莉娜转身背对众人,指着身上所背的那个背包。瓦斯炉八成是被硬塞进那个胀得歪七扭八的背包里头了吧。
   「背包好像快爆开了耶。」
   「我还带了相当充足的燃料呢。」
   「拜托你千万不要闹出爆炸意外。被冰爆石炸死可是一点都不好笑啊。」
   塞诺冯紧紧抱着自己的身体抖个不停。
   「不过目前较具实用性的还是瓦斯炉吧。只是不晓得政府肯不肯将冰爆石批发给民间使用就是了。」
   工匠们互相确认过彼此的成果之后,便带着心满意足的表情跳上篷车。
   去程虽被晕车症状整得相当凄惨,回程时倒是因为已经习惯了,才有余力享受车上对谈及车外风景。这大概是拜杠上反体制组织的那场战斗所赐吧。只不过那是一次下猛药的激烈治疗就是了。
   话虽如此,众人内心仍旧留有一抹不安。因为先前明明遭到反体制组织袭击,护卫人数却还是跟去程时一模一样。考虑到先前那场骚动的话,实在难以否认只派四名骑兵所带来的防线薄弱感,而且那亦非纵使舍命也要保护工匠生命安全的布阵。当然啦,以索鲁姆为首的士兵们大概都会挺身保护安海尔等人,先前那场战斗也已导致两名士兵英勇捐躯,不过这却明确表示出政客重视的是工业都市而非工匠。与其说是「护卫」,倒不如改用「接送」来形容还比较贴切一些。工房长先前说是向导员,大概可算是虽不中亦不远矣吧。光是有补充随行士兵就该偷笑了。
   虽觉内心不安,然而反体制组织并无发动袭击的迹象,到了正午时分,就已经抵达中间地点托洛斯特区。时间方面也不像去程一样有所耽搁。
   安海尔一行人在托洛斯特区用餐及休息片刻后,便启程往希干希纳区出发。
   等到太阳已经大大往西倾斜之时,一行人总算看见通往希干希纳区的城门映入眼中。
   鲜红的天空虽然很像在高炉内炽盛燃烧的焦炭,寒意却是骤然上升。吐出来的气息彷彿雪花一样白皙,甚至只要站着不动就会冷到整个人缩成一团。太阳大概再过一小时就会完全下山了吧。
   「睽违整整一星期了耶。虽然一点都没有好久不见的感觉就是了。」
   柯莉娜这番话博得车上众人的同意。
   「纵使待在工业都市,作业流程还是跟工房完全一样。这可能就是所谓的工匠天性吧。」
   「也可说成开发狂啊。」
   「原本还以为是要去度个假说……」
   柯莉娜显得格外沮丧。
   「虽说有个娱乐设施也不错,但可惜连娱乐设施本身也还在施工中啊。」
   「我倒觉得我们无论如何都只会全神贯注地开发新玩意儿喔。工房长老爹哪有可能准我们放假啊?」
   「说得也是……」
   柯莉娜脸上浮现出同意的表情。
   在他们闲聊之际,篷车已经接近城门口。
   若说通往墙外的城门是前门,那么对准内地的这扇城门就是后门。位置也刚好相对,只要不偏不倚地笔直前进就能抵达前门,也就是正门。唯一不同的地方,就在于城门是否处于开启状态。或许是无须特别严加看守的缘故吧,后门这边的守卫人数也比较少。
   「今天我要用瓦斯炉煮晚餐。相信我爸妈一定也会感到很开心。」
   「感觉就连政府高层也会喜极而泣呢。」
   冰爆石是在国内也只有极少部分人士知其存在的全新素材,就连运用方式都尚未确立。像这种用来为一般家庭餐桌增色的状况,肯定是出乎他们意料之外的事态。
   「但说真的,是不是太过热闹了点啊?」
   篷车一穿越后门,塞诺冯随即露出狐疑神情。
   「感觉似乎也不像是在等待我们的凯旋归来就是了。」
   从驾驶席后面探头察看外面的状况,这才发现周遭充斥着一股彷彿八卦满天飞似的喧闹气氛。大道虽然一如往常地挤满人潮,不过传入耳中的却非活力十足的喧嚣声,只觉一股有如污泥般的沉闷气息滞留于街道上。
   「看来好像出事了。」
   索鲁姆语气严肃地说道,接着举手指向前方。前方虽可清楚看见「玛利亚之墙」及正门,然而那并非应该注目的重点。只见正门前出现了一片人山人海,这股喧闹气息,似乎就是由该处倾泄而出。
   (我有种不祥的预感……)
   安海尔内心顿觉忐忑不安。
   由于距离还很远,因此无从得知详细情形,不过正门前似乎正在举办某种集会。
   「会不会是调查军团又凯旋归来了呢?」
   情形确实如同柯莉娜所说一样,跟调查军团凯旋归来之时十分相似,但群众规模却大上许多,总人数大概超过千人以上。
   「上一次的远征造成调查军团成员总数锐减许多。可能还得花上一段时间才能完成重组作业吧。」
   「目前处于无法展开远征的状况吗?既然如此,前面那边是什么状况?」
   聚集在正门前的不单只有民众而已,另外亦可看见士兵的身影。或许是起了纠纷吧,只见他们彼此争论,还有好几个地方发生斗殴,而且冲突有逐渐扩大的迹象。
   (是居民发动了抗争运动吗?)
   因为对现行体制感到不满而举办抗议行动时有所闻。
   (可是这规模未免也太大了点……)
   现场呈现出一股眼见就快掀起暴动的危险气氛。
   「我们过去看看吧。」
   索鲁姆驾驭马车缓缓前进。
   现场状况随着马车靠近民众而逐渐明朗化。齐聚一堂的人山人海虽是居民没错,但他们好像因为情绪激动而双眼充血,呼吸也显得格外急促。他们都身穿类似法衣的黑色服装,对着「玛利亚之墙」发出有如咒文般的诡异叫声。大概是集团心理作祟的缘故吧,只见他们的动作整齐度比起士兵有过之而无不及,可是身上却都酝酿出一股彷彿正在作梦似的脆弱气息。
   「那些人好像有点奇怪……」
   柯莉娜皱起眉头,表现出不愉快的感觉。
   「看起来真恶心。」
   「看样子在我们离开的这段期间内,爆发了一桩麻烦透顶的事情呢。」
   塞诺冯露出打量商品好坏般的眼神,详细观察着这群诡谲莫名的集团。
   「他们是什么人?」
   「光从他们的行动,应该就可一目了然才对。」
   「他们只不过是在对着墙壁大吼大叫而已吧?」
   话一出口,安海尔顿时恍然大悟。
   「他们是城墙大神的信众吗?」
   那是用来嘲讽将城墙神格化之人的其中一个词。
   「不是啦。但我认为本质确实一模一样就是了。」、
   「别再吊我胃口了,快点说明清楚啦!」
   就在两人你一言我一语之际,马车已经来到正门附近。
   由于现场人满为患,迫使马车不得不停靠在离正门约一百公尺远的位置,不过已足够让一行人得以确认状况。只见一名眼熟的女性背对城墙,只身站在正门前。
   「艾蕾娜·曼萨尔……」
   艾蕾娜身穿看似丧服的黑色服装,眼神涣散地伫立于前方。
   「哦,你认识她吗?」
   「算有见过啦。」
   安海尔含糊其词地带过,接着聚精会神地凝视着艾蕾娜的神态。大概是直到如今都还无法接受席斯已经丧命的事实吧,从艾蕾娜身上感受不到半点活力,脸上表情如同能面一般死板。
   (她究竟想干嘛?)
   安海尔试图透过观察艾蕾娜的神态来解读情势,但在他得到答案之前就已经有了动静。
   「我——我们只有一个心愿。内容很简单,就是立刻开启城门!」
   艾蕾娜发出一阵光从外表实在难以想像的嘹亮呐喊。
   「啥?」
   突如其来的这句话,听得安海尔忍不住发出诧异声。因为他不管再怎么思考,也绝对推导不出如此荒唐可笑的答案。
   「她疯了不成?」
   「她跟她那群同伴,大概都不会承认自己有病吧。」
   「那群人到底在搞什么鬼啊!?」
   「哎唷,你还看不出来吗?那些先生女士们呢I」
   「是巨人大神的信徒。」
   索鲁姆「啧」地咂了下舌头。
   「原来,他们就是传说中热切崇拜巨人的人士……」
   虽然早已透过八卦得知其存在,安海尔却只认为这是一桩不可轻信的消息。因为基本上就只有疯子才会做出将巨人神格化、再加以崇拜的行径。
   人类被逼到差点灭种的地步,乃是发生在短短数十年前的事。纵使他们再怎么敬爱巨人,巨人顶多也只会将他们视为粮食罢了。这种打开城门的要求更是荒唐到极点。
   「打开城门!让我们一同前往巨人大神的身边!!」
   信众发出呐喊附和艾蕾娜的声音。
   「事情为何会演变到这种地步?」
   索鲁姆的表情转眼间增添数分肃杀之意。前班长的妻子醉心于巨人崇拜,这可不是闹着玩的小事。
   「毕竟趁虚而入就是宗教信仰的惯用手法啊。或许拉拢调查军团的相关人士成为同伴,能够为他们带来某种好处也说不定。」
   「然后就进一步引发了这场起义,是吧?」
   大概是因着成功拉拢艾蕾娜加入一事壮大了声势,才使他们毅然中止在台面下低调活动的目方针,决定倾巢而出一决胜负吧。有好几个设施已被占领的事实,亦可明确看出信众是真心提出开启城门的要求。
   (棘手啊……)
   无论再怎样搬出合理说法晓以大义,价值观一旦差异太大,就只会有如鸡同鸭讲。看在他们眼中,肯定会认为安海尔才是异端分子。
   「为什么士兵并未采取任何行动呢?」
   「他们就算想要应变也办不到吧。」
   现正有数量相当庞大的士兵为了应对这场暴动而聚集于正门前。除了扮演城墙守护者的驻扎军团以外,亦可见到调查军团及宪兵团成员的身影。可说是一支能够轻而易举地镇压住暴动的压倒性战力。然而他们却迟迟不肯动手,也没有展开镇压行动驱散信众的迹象。
   「看样子对方似乎握有人质喔。」
   塞诺冯指着搭建于墙上的箭楼。只见箭楼被数名信徒占领,他们以刀剑抵住I名身材发福的中年男子颈项。那人八成是富裕阶层的上流人士吧。由其肥胖的身体及高档服装便能看出此人身分。
   「他是谁?」
   「那是国王政府的官员。」
   索鲁姆一脸厌恶地加重语气说道。
   (也就是说,那人是保守派人士啰?)
   这是索鲁姆会对与国王政府扯上关系之事大动肝火的唯一理由。
   「我猜他八成是为了接受招待而来吧。你们瞧瞧那具肌肉松弛的身体,平常似乎过着相当优渥的生活呢。」
   「可以肯定他吃的东西绝对不是罐头食品啊。」
   「哎呀呀,我真好奇他究竟接受了什么样的招待呢。」
   「搞不好有美女负责喂他吃饭喔。」
   安海尔侧目瞄了艾蕾娜一眼。
   「原来如此,可能性颇高呢。」
   安海尔及塞诺冯虽然开起玩笑,但在正门前与士兵持续发生小规模冲突的信众,已经濒临暴动边缘。再不尽快镇压住他们,极有可能会造成城门大开的最坏事态。
   (问题在于人质吗?)
   就是因为官员落入信众手中,士兵才迟迟无法对信众展开镇压行动。
   (尽管那个官员的死活不干我的事,不过……)
   他是个不知现场情形,只对政治目的感兴趣的无能之辈。虽说他就算死掉也不会造成什么实际伤害,可是对于受到国王政府监督的军团而言,大概也无法见死不救吧。
   「虽然才刚回来,但奉劝你们还是赶紧避难比较妥当。正门前这块区域,再过不久就会化作战场。」
   正当索鲁姆催促众人离开之时,解放之钟竟毫无预兆地响起嘹亮钟声。
   「给我们真自由!」
   艾蕾娜高声呼喊。
   「给我们真自由!」
   信众跟着唱和。呐喊在转瞬之间形成巨音,抵消了响亮的钟声。
   (这到底是怎么一回事啊……)
   就在一行人束手无策地僵立于原地之际——
   信众砍下了官员的首级。
   泉涌而出的鲜血,将「玛利亚之墙」染成一片赤红。
   此举可能带有某种仪式意义吧,当信众献上鲜血的瞬间,居然发生了难以置信的事情。「城门……打开了……」
   或许是信众的虔诚祈求上达天听了吧,只见城门伴随着轰隆巨响缓缓开启。
   开门过程十分顺畅。平日的用心保养反而招来恶果,瞬间曝露出毫无防备的姿态。
   「给我们真自由!」
   信众发出欢呼声,一窝蜂地涌向遭到开启的城门。
   「不妙!」
   索鲁姆将挂在腰际的短刀抽离刀鞘,朝向正门展开突击。
   既然人质被杀、城门遭开,就再也没有多余时间可以静观情势变化。索鲁姆边拨开人群边往正门直冲而去,各军团也随后跟上。
   他们的目标是城墙上的箭楼。因为控制城门开关的装置就在箭楼上头。
   可是正门前有士兵及信众挤成一团,别说是箭楼,甚至连想靠近「玛利亚之墙」都相当困难。尽管单就个人战斗能力而言,士兵确实占有压倒性优势,但信众却掌握了地利之便。若要边击退信众边爬上城墙,再进一步夺回箭楼主控权的话,大概得花上一段时间,才有办法完成镇压行动吧。
   「我们赶紧避难去吧。」
   并不是因为被卷入纷争才这么说。而是城门既然大开,那市区就已经变得跟墙外世界没什章么两样。
   「嗯,还是快快夹着尾巴开溜比较好。」
   「开溜……我们要溜到哪去呢?」
   「总之先往内地跑再说。」
   在这个节骨眼,不管挑哪里当作避难地点都没关系。
   安海尔虽试图驾驭马车,无奈大道上挤满了士兵、信众及四处逃窜的民众,根本无法利用马车离开现场。
   「只能靠双脚步行了吗……」
   安海尔连忙背起储气瓶,将《装置》缠于腰间,接着便开始安装操作装置。《装置》是重要度仅次于生命的东西,说什么都不能撇下不管。而塞诺冯似乎也一样,相当宝贝地紧握着短刀。只有柯莉娜放弃了自己的行李。
   安海尔等人跳下篷车之时,市区早已开始呈现出混乱的征兆。
   虽说现场气氛,本来就因为士兵与信众的针锋相对显得格外紧绷,如今随着城门大开,这股紧张感最后还是瞬间窜升至顶点了吧。居民会有此反应也是理所当然,相信他们肯定没料到城门居然会因为暴动而开启。
   (再不赶紧离开,这一带将会陷入恐慌状态。)
   恐慌状态有可能引发料想不到的事件及意外事故。
   但最令人惧怕的,还是不速之客的来访。
   (再这样下去,那群怪物会闯进来啊。)
   信众们无视于安海尔的担忧,个个面露欣喜神情冲向墙外。对于崇拜巨人的他们而言,或许会觉得墙外世界是一片乐园圣地也说不定;不过看在安海尔眼中,却认为这就像是对着鱼池猛撒饲料一样。当然啦,肚子空空如也的巨人,八成也会受到诱饵吸引而接近市区。
   (现在只能快逃。只能快逃……)
   然而路上交通壅塞,迟迟无法往前推进。
   (大家的想法都一样吗?)
   尽管如此,现在还是只能选择继续前进。
   阵阵欢呼声、怒吼声及尖叫声,同时自赶往后门的安海尔背后直扑而来。
   受到这些声音牵引而回头察看的瞬间,安海尔猛然为之一震。这记撕心裂肺般的沉痛一击,逼得安海尔脱口发出不成声音的悲鸣。
   「天啊……」
   安海尔猛然睁大双眼,倒抽一口大气。他知道自己花费十八年岁月累积而成的常识,如今正伴随着响亮的破碎声逐渐崩解。
   他一时之间无法理解究竟发生了什么事。不对,应该说他也没想到要设法加以理解。
   思考能力陷入无法正常运作的状态,脑中宛如铺上画布似地化作一片空白。
   当安海尔强逼自己恢复理智时,双眼随即注意到一名穿越正门的男性。
   「那是什么东西啊……」
   安海尔自喉咙深处挤出一丝声音说道。‘
   从正门口现出身影的,是一名仿佛在街上散步的中年男性。虽然单纯就外观而言,那是一张没什么好惊讶的和蔼容貌,但却拥有决定性的差异。
   「怪物……」
   男子的巨大身形,极其适合用这个字眼来加以形容。人类根本无法相比。男子是个头可顶天的庞然巨汉,甚至会让人陷入彷彿是山脉在蠢动般的错觉。身高跟城门高度差不多,换句话说起码有十公尺高。面对这个宛如无视自然真理的压倒性存在,安海尔只能束手无策地呆立在原地。
   不是神,就是恶魔——
   如今他也能理解信众们渴望崇拜巨人的心情。
   「那就是巨人……」
   巨人踩着缓慢步伐穿越城门。
   似乎毫无文明可言的巨人全身赤裸,每向前跨出一步,突出的啤酒肚便会跟着产生剧烈晃动。他们的胃袋里头装满了什么东西,大概不用想也知道吧。他每走一步,就会有好几名人类遭到践踏而命丧黄泉。可能是看见许多人类而感到欣喜若狂吧,只见巨人脸上浮现出再高兴不过的笑容。
   巨人把献上祈祷的信众当成小虫子一样踩扁,高举手掌击打挺身挑战的士兵,完全不见任何犹豫之色。或许是本能告诉他们非吃人类不可吧,巨人贪心地持续吞噬人类。也不知到底是缺乏味觉,还是直接当成香料搭配,纵使是衣服及兵器,也都毫不在意地一口咬下。
   贪婪——
   安海尔的脑海中不经意地浮现出这个字眼。
   胃口怪异、偏食兼暴饮暴食,再加上亦可称作「贪婪」之恶梦化身的巨人,脸上堆满了令人联想到纯真赤子的灿烂笑容,其容貌却令安海尔感到惊惧万分。
   市区因为巨人入侵而陷入极端混乱的状态。尽管希干希纳区的居民理应都是甘冒风险而定居于此,但相信他们大概压根儿也没料到巨人真的有办法得逞闯进墙内吧。巨人从正门堂而皇之地进入市区,可说是出乎意料之外的事态。居民一边畏惧迫在眉睫的死亡威胁,一边朝向唯一一条逃生路线,也就是后门直冲而去。礼让精神至此荡然无存。
   「看样子选择现在逃难并非上策呢。」
   好几千名居民挤向后门,酝醸出一股根本无法平安脱困的气氛。因为后门已化作一条挤得水泄不通的窄路。他们陷入恐慌心理所造成的错乱状态,每个人都拚死拚活地试图更靠近后门一些。伦理道德之类的观念彻底崩溃,努力求生存的本能凌驾于其他念头之上。一旦随意靠近,绝不可能只受点轻伤就了事。
   当居民千方百计地设法逃离希干希纳区的期间,巨人仍旧持续进行他那旁若无人的行径。巨人一边屠杀、吞吃人类,一边跨出缓慢步伐沿着市区北上。没有任何事物能够阻挡他的去路。建筑物宛如积木叠成的玩具一样轻易遭到破坏,在巨人通过之后,只留下满山遍野的瓦砾及尸骸,巨人俨然形同一个会行走的灾害。尽管单凭人类的力量实在难以抗衡,不过军团成员仍旧手持短刀挺身挑战巨人。结果他们完全不是巨人的对手,刀刃非但无法砍伤巨人身体,反而还会被弹开。其躯体具有彷彿身穿锁链甲一般的坚韧防御力。
   「起不了任何作用……」
   柯莉娜大惊失色,当场瘫坐在地上。
   「这表示我们……真的是在对付名符其实的怪物。」
   「碰上这种对手,调查军团当然会被打得落花流水啊。」
   人类需要像「玛利亚之墙」这般巨大城墙的真正理由,现在他们总算能理解了。倘若少了巨墙保护的话,人类可能早已被巨人吞噬殆尽了吧。
   大概是觉得杀得不够过瘾吧,只见巨人开始朝向有更多人类的地方移动。其动作有如追逐猎物的野兽一般飞快,完全感受不到其外观会让人联想到的迟缓。跟人类全力冲刺的表现截然不同,其脚程甚至有可能凌驾于马匹之上。
   巨人面带彷彿遇见了挚友似的会心笑容,持续沿着大道向前冲刺,一边破坏掉存在于行进路线上的所有东西,一边挟带怒涛般的劲势直扑而来。安海尔等人连逃命的时间都争取不到,就这么任由巨人接近他们。
   巨人相当庞大。而且是足以让人再次体认到这个理所当然之事实的超级无敌庞大。由于实在太过巨大,导致安海尔的视野顶多只能容纳下巨人的脚掌部位。
   那是一幅异常的光景。可能是遭到巨人释放出来的恶意所震摄吧,安海尔整个人缩成一团,双膝猛然颤抖不止。虽然本能从刚刚开始就不断呐喊着「快逃啊」,无奈身体却有如被钉住似地纹风不动。塞诺冯及柯莉娜也一样。两人像是被强力胶黏住一般静止不动,脸色异常苍白,彷彿对自己的未来感到绝望似地了无生气。眼前的光景未免太不合理,甚至让人忍不住埋怨自己为何会降生到这个世上。根本无法保持住所谓的平常心。
   巨人高高举起他那粗壮的手臂。
   (快点逃……)
   安海尔拚命激励自己,身体却只是微微颤抖不止,完全不听使唤。
   巨人挥动手臂直劈而来。
   (动啊……快动啊……)
   安海尔扯断束缚住心灵的那条名唤「恐惧」之枷锁,硬逼重获自由的双手使尽全力槌打膝盖。双膝顿觉一阵剧痛扩散开来,颤抖也因着感受到疼痛而戛然止息。
   「快动啊!」
   安海尔放声大叫,同时张开双腿站稳脚步,接着猛蹴地面往旁边跳开。巨人的拳头随后劈中地表。彷彿砲弹着地似的轰隆巨响回荡于现场,大地为之鸣动,彻底遭到粉碎的路面伴随尘埃纷飞四散。要是再慢上一秒钟跳开的话,可能早已被打成肉酱了吧。
   然而这并不代表威胁已经远去。巨人缓缓抽出深陷地面的拳头。大概是被碎裂的路面碎片割破了皮肤吧,只见巨人的拳头不断滴出鲜血。
   「大家都还好吧?」
   安海尔起身调整好姿势后,出声询问同伴是否平安。
   「我勉强算没事吧……」
   塞诺冯虽被漫天尘埃呛得猛咳不停,但看起来似乎没有受伤。
   「柯莉娜,你不要紧吧?」
   没有回应。
   「柯莉娜?」
   安海尔转眼环视周遭,发现方才明明就在自己身旁的柯莉娜,竟像是被神隐一般突然消失不见。一股恶寒顿时直窜背部。
   滴答、滴答。
   血液自巨人的拳头缓缓滴落。
   安海尔战战兢兢地将视线移向地面。
   赫见一团肉块横躺在巨人拳头刨挖过的地面上。
   「柯莉娜……」
   之所以能够看出那团早已不复原形的肉块就是柯莉娜,乃是因为肉块表面缠裹着一套工作服。体内骨头全数被打碎,浓稠的内容物自碎裂的头盖骨内飞溅而出。一眼便可看出柯莉娜已经断气。巨人用指尖捏起化作肉块的柯莉娜,将她的遗体送入口中。接着轻轻蠕动口腔,仿佛剔除果蒂似地吐出柯莉娜的头颅。这番轻率举动完全感受不到半分对死者应有的敬意。给人一种只是因为有食物掉在地上,所以顺手捡起来吃的印象。
   「该死!」
   安海尔脱口咒骂,咬紧嘴唇,定睛怒瞪巨人。
   血气逐渐窜上脑门,整个人有如火上加油似地感到怒不可遏。
   巨人很可怕。光是站在旁边就会吓得全身直发抖,甚至压根儿无法保持冷静。但安海尔现在是彻彻底底恨透了巨人。对巨人的恶意化作麻醉剂,麻痺了原先的恐惧心理。
   「把刀丢过来!」
   安海尔放声大吼,塞诺冯却只是睁大双眼愣住不动。
   「塞诺冯!」
   安海尔再次大声唯哮,塞诺冯却彷彿换气的鱼儿一样,不断张阖嘴巴,并以他那神采涣散的双眼持续凝视着滴落的鲜血。
   「塞诺冯!!把刀丢过来给我」
   以几近破口大骂的气势放声怒吼之后,塞诺冯总算才恢复理智。
   塞诺冯立刻抛出紧握在手中的短刀,安海尔接住之后,随即抽刀出鞘,朝向巨人脚掌直冲而去。
   他对战斗方法一无所知。不过纵使理解战术运用要诀,对眼前这头怪物,大概也起不了作用吧。既是这样,他该做的就只有一件事。
   安海尔全力挥刀劈砍巨人的脚踩。巨人轻易遭到刀刃划开,冒出一个斗大伤口。鲜红肌肉及包裹于其中的骨头同时曝露出来。
   「成功了!」
   虽然塞诺冯相当兴奋,可是这一刀对巨人造成的伤害也就仅止于此。而实际上也还无法确定他是否真有受伤。巨人丝毫没有表现出半点感到疼痛的模样,不仅如此,伤口更一边释放出如同蒸气般的白烟,一边在转眼之间形成疮疤。换作人类,起码得耗费两、三个月才能康复的深邃刀伤,居然在安海尔瞠目结舌的期间便巳宣告痊愈。
   「天杀的怪物……」
   然而巨人跟人类一样都是生物。纵使拥有再怎么非比寻常的强大恢复力,只要击中要害就必死无疑。问题在于人类尚不知巨人的致命伤究竟在哪个部位。
   (可恶……难道真的无计可施吗……)
   看来除了抱着壮烈成仁的觉悟发动自杀突击之外,已无其他方法可用。
   可是亲眼目睹巨人,却也让他察觉到一个事实,那就是巨人智商超乎想像的低。巨人对人类的生态及生活丝毫不感兴趣,只会对眼前的美食产生反应。抓住人类加以吞噬,就这么单纯。猫狗或许还比他们聪明许多。
   低智商虽不是足以打破现状的划时代发现,但能够确认到人类比巨人还要优越,是相当重大的一项收获。特别是在智能方面凌驾其上的事实,就代表着足以寻见胜机的优势,而这也是人类之所以为人类的关键特质。只要绞尽脑汁思考,纵使无法击败巨人,照理说应该也有办法控制其行动才对。
   就在归纳出这个结论之际,安海尔顿时灵机一动。
   「喂,怪物!有种就来吃我啊!!」
   安海尔大声咒骂巨人,仿佛讥笑似地对着他比手划脚,随后拔腿朝正门直奔而去。或许认定那是挑衅行径吧,巨人也转而开始追赶安海尔。
   安海尔的作战相当单纯。
   (既然打不倒,那只要把他赶出市区就好。)
   巨人的行动原理十分浅显易懂。
   吞噬人类。
   就这么简单。
   (只要若隐若现地秀出诱饵,巨人就会基于本能追赶过来。)
   而诱饵当然就是自己。
   前方可以看见刚才丢下不管的马车。马匹虽然显得有点激动,但并未失控暴冲,给人一种彷彿随时都能拔腿狂奔的感觉。
   安海尔站上驾驶席,立刻抽鞭策马前行。
   巨人不出所料地跑来追赶安海尔。原订计划应该是要一鼓作气穿越正门才对,无奈路上尸横遍野,马车根本无法畅行无阻。安海尔见状便从驾驶席移动至马背上,再用短刀割断连接马匹与篷车的套具。摆脱掉篷车负担,马匹变得灵活许多,就这么|边灵巧地避开障碍物,一边朝向正门直冲而去。
   「安海尔!」
   转眼望向声音出处,刚好目击到以玛莉亚为首的驻扎军团士兵从信众手中夺回箭楼的场面。安海尔一确认此事,随即策马加速奔驰。
   由于并未事先说好,因此玛莉亚大概无法理解安海尔的用意究竟为何吧。可是若考虑到驻扎军团的职责所在,那么玛莉亚该做的就只有一件事。
   安海尔快速穿越正门。
   自前方映入眼中的,是一片未经开垦的荒芜大地。虽然冲出墙外的信众行踪成谜,不过有好几名信徒已遭巨人践踏而化为尸骸。除此之外,无法确认到还有什么特别值得一提的事物。或许在地平线另一端有其他陌生国度及人种,以及信众所追求的圣地存在也说不定,但眼前不见任何能让人感受到上述事物确实存在的线索。
   尽管这是个能够仔细观察墙外世界的绝佳机会,不过满足好奇心一事还是留待日后再说。安海尔停止策马,操纵缰绳让马身对准正门。人类世界被喻为鸟笼,从墙外眺望一番的话,自然也能认同这种说法。只是比起眼前的景象,尚能窥看外面景色的鸟笼似乎还好一点。
   (简直就是一座监狱。)
   规模虽然差距极大,可是不得不过着被城墙包围的生活特色,就跟监狱没啥两样。
   过没多久,恐怖化身悄然自正门口现出身影。
   「终于来了吗,怪物……」
   在与巨人正面相对的瞬间,正门随即挟带轰然巨响缓缓关上。
   (还满明理的嘛,玛莉亚。)
   若考虑到驻扎军团的使命,自然只剩关门这个答案可选。把安海尔跟希干希纳区放到天平上衡量,孰重孰轻当然不言自明。只不过安海尔并非为了壮烈成仁而冲出墙外就是了。
   「你知道吗?常识是可以改写的。而技术,就是为了改写常识而存在。」
   安海尔从枪套里抽出操作装置,将发射口对准「玛利亚之墙」。
   用不着瞄准目标,因为目标物巨大到就算闭上眼睛也能射中的程度。
   一扳动操作装置的拉柄,《装置》随即嗡嗡作响,势如利箭飞冲而出的钩锚深深嵌入墙面,射中了距地表将近二十公尺高的位置。
   「就连巨人无法击败的这个常识,我也会亲手加以改写!」
   安海尔再将操作装置的拉柄扳回原位,《装置》马上速度猛烈地开始回卷铁丝。摆脱了「重力」这道枷锁,安海尔整个人瞬间一飞冲天。
   可是想要实现这种违反常识的动作,就必须付出相对应的代价才行。一股几可造成昏迷的强大压力,重重地加诸在安海尔身上。因脑部缺血而导致视野模糊,世界也逐渐失去色彩。安海尔咬紧牙关摆脱了加速度的压力,接着边调整姿势,边微幅调校卷动速度。
   (经由城门出入乃是直到昨天为止的常识,但自今天起就完全改观了——)
   安海尔转眼间从巨人身旁飞掠而过,同时也离前方的「玛利亚之墙」愈来愈近。安海尔边控制姿势,边成功软着陆(注1)于墙面之后,随即藉《装置》之力将自己的身体拉往上方。整个人逐渐上提,缓缓升向巨人手臂搆不到的高处。不过就在即将抵达目的地之时,竟听见扛在背上的储气瓶,发出了彷彿气体外泄般的声音。
   「瓦斯外泄……」
   或许是储气瓶的焊接太过马虎,也有可能是构造本身就有缺陷,总之《装置》因为受到瓦斯外泄的影响而停止运转。就算再怎么扳动拉柄,《装置》还是毫无反应,安海尔就这么被悬吊在离地表约十八公尺高的位置。
   「可恶!偏偏在这种紧要关头出包!」
   虽说试作机肯定会出问题,但还是会大叹时运不济。
   安海尔转眼望向地表,看见巨人为了抓住自己而伸长手臂。尽管只要巨人轻轻一跳就很有可能被抓个正着,不过巨人似乎连这点知识也没有。虽然幸运捡回一命,可是并不代表已经化解危机。他无论如何都必须设法跨越城墙才行。
   「这下子头大了……」
   假使有工具的话,应该是可以拆掉《装置》重新制作出其他实用道具,可惜手边空空如也,所有工具都放在篷车里面。更何况在这种活像蓑衣虫似地倒吊在半空中的状况下,根本无法进行任何作业。
   此时,身体突然下沉了十公分左右的距离。安海尔抬头往上察看,赫见支撑着身体的铁丝开始逐渐崩裂。他为了确保强度,用好几条细铁丝编织成一条粗大铁丝,如今看来似乎还是不够耐用。铁丝一条接一条地发出不祥的声音依序断裂,负荷不了体重也只是时间早晚的问题。
   「不妙……」
   就在进退维谷之际,忽见一条绳索从安海尔头顶垂挂下来。
   「快点抓住!」
   安海尔顺着绳索向上望去,看到玛莉亚从城墙上探出头来。不知是感到傻眼,或是火冒三丈,只见玛莉亚脸上浮现出言词难以形容的复杂表情。事后可能得花上好长一段时间来聆听玛莉亚的教训,但至少比丢掉小命要好多了。
   安海尔将绳索缠绕于手臂上,驻扎军团立即展开回收行动。过程中,安海尔与笑容满面的巨人四目相交。
   「什么事让你感到那么开心啊?」
   明明让作为粮食的安海尔逃过一劫,巨人脸上依旧堆满笑容。
   「日后死在我手下之时,你还有办法笑得那么开心吗?」
   安海尔出声询问,巨人却只顾着笑,丝毫没有冋答问题的意思。
   太阳逐渐没入地平线的尽头。
   可能是冲出墙外的信众们所引来的吧,只见人类宿敌大举自远方蜂拥而至。那是一幅令人产生世界末日即将来临之不祥预感的绝望光景。